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La mort d’un astéroïde a boosté la vie sur Terre

Publié le 18 septembre 2019 Mis à jour le 19 septembre 2019

Suite à une collision entre astéroïdes il y a 470 millions d’années, la Terre a vécu des changements climatiques majeurs. Conséquence inattendue : la biodiversité en a provisoirement été "boostée".

Les évènements astronomiques qui impactent la Terre sont souvent associés à un impact dommageable sur la vie terrestre – en témoigne l’exemple bien connu de l’extinction des dinosaures suite à la chute d’un astéroïde il y a 66 millions d’années.

Dans une nouvelle recherche publiée dans Science Advances, un consortium international de chercheurs a pourtant mis à jour un évènement qui va à contre-courant de cette idée. Il y a environ 470 millions d’années, suite à une collision dans la ceinture d’astéroïdes entre Jupiter et Mars, un astéroïde de 150 km de diamètre a été pulvérisé en une fine poussière. Obscurcissant la lumière du soleil, cette poussière a conduit, sur Terre, à des changements climatiques majeurs.

Contrairement à ce que l’on pourrait penser, ce changement climatique déclenché par l’explosion de l’astéroïde a permis, en réaction, le développement de beaucoup d’écosystèmes inédits comprenant une forte diversité d’invertébrés.

Vinciane Debaille, chercheuse au Laboratoire G-Time (Faculté des Sciences) et auteure de l’étude, explique : "On s’attendait à ce que ce refroidissement global déclenché par les poussières extraterrestres impacte négativement la vie, mais il a tout d’abord été profitable pour la biodiversité. Ce n’est que lorsqu’il s’est accentué trop fortement qu’il a mené à un âge glaciaire, et peut-être même à une extinction de masse des espèces".

C’est la première fois que les scientifiques détectent un autre lien entre un évènement extraterrestre et la vie sur Terre.

Les chercheurs sont arrivés à cette conclusion en étudiant les minéraux rares présents dans les micrométéorites récoltées en Antarctique - le flux actuel de matériel extraterrestre atteignant la Terre - et en les comparant avec ceux trouvés dans les roches formées il y a 470 millions d’années.

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Service Communication Recherche : com.recherche@ulb.ac.be
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