Publié le 26 août 2019 Mis à jour le 26 août 2019

Pourquoi la Terre a-t-elle des continents et pas Mars? Une nouvelle étude met le doigt sur l’élément manquant permettant enfin d’expliquer la formation des continents spécifiques à notre planète bleue.

Parmi les planètes du système solaire, la Terre est la seule à posséder des continents importants.

La surface des autres planètes rocheuses (comme Mars) est composée essentiellement de roches basaltiques sans continents clairement différenciés. Quelle est l’origine de cette particularité ?

Professeur au Département des Géosciences, Environnement et Société (Faculté des Sciences) et au Musée Royal de l’Afrique centrale, Luc André a dirigé une étude mettant le doigt sur l’élément manquant permettant enfin d’expliquer la formation des continents spécifiques à notre planète bleue. Publiée dans Nature Geoscience, l’étude a été réalisée avec les équipes de la Macquarie University (Sydney, Australie) et de l’Université de Johannesburg (Afrique du Sud).

Les chercheurs ont étudié les roches continentales les plus anciennes du continent africain, en Afrique du Sud (craton de Barberton). Ils y ont mesuré la composition isotopique du silicium au moyen d’un spectromètre de masse performant. Ils ont ainsi démontré que les roches composant les continents primitifs contiennent une quantité anormalement haute de l’isotope 30 du silicium, qui ne peut dériver que de l’eau de mer de l’époque.

Les roches à l’origine des continents se sont enrichies en silicium lourd au contact de l’océan primitif, il y a plus de 3 milliards d’années. "Cet excès de silicium a facilité la fusion des basaltes à plus basses températures, lors de leur transport à l’intérieur du globe terrestre, explique Luc André.

La disparition très précoce des océans sur Mars il y a 4 milliards d’années aurait par contre empêché cette silicification, ce qui expliquerait l’absence de continents sur Mars"

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